17 jun. 2009

Decálogo sobre lo que conviene saber de nuestro planeta

Con los siguientes 10 conceptos, escogidos entre otros muchos del informe (en inglés) de la Fundación Nacional para la Ciencia, se puede realizar una primera aproximación a nuestro grado de conocimiento del planeta en que vivimos:

1. La corteza continental es la que está en la superficie y puede tener miles de millones de años de antigüedad. Sin embargo, la corteza oceánica se forma continuamente y se reabsorbe en el manto terrestre que está debajo. En ningún mar tiene más de 200 millones de años.

2. La vida en la Tierra empezó hace 3.500 millones de años en forma de organismos de una sola célula, mientras que los humanos actuales sólo han ocupado el 0,004% de la historia del planeta.

3. La Tierra está activa geológicamente y todos los procesos que tienen lugar en ella son el resultado del intercambio de energía y masa entre los sistemas terrestres. La energía procede originalmente del Sol y del interior de la Tierra.

4. La Tierra tiene un núcleo metálico y las rocas que lo rodean estaban fundidas y se han ido enfriando lentamente para formar el manto y la corteza terrestres. Los átomos de los elementos químicos se combinaron para formar los minerales, que luego se combinaron para formar las rocas.

5. Las placas tectónicas en que se divide la superficie de la Tierra están formadas por la corteza terrestre rocosa y el manto superior y se mueven despacio las unas respecto a las otras a velocidades de hasta 10 centímetros por año.

6. El agua es esencial para la vida en la Tierra. Su combinación única de propiedades químicas y físicas es clave en el funcionamiento de todos los procesos terrestres. Al principio, el agua de la superficie se acumuló procedente tanto del interior como de la captura de hielo extraterrestre.

7. Los fósiles son pruebas conservadas de la vida antigua. Las extinciones en masa ocurren cuando las condiciones generales cambian más rápidamente de lo que pueden adaptarse las especies.

8. Las condiciones geológicas han afectado históricamente y afectan la distribución y el desarrollo de las poblaciones humanas. Los recursos naturales son limitados y los combustibles fósiles son el resultado de procesos de millones de años de duración.

9. El suelo se desarrolla lentamente a partir de las rocas que se van descomponiendo y la erosión del suelo amenaza a la agricultura.

10. Los humanos ya alteramos significativamente todos los procesos superficiales terrestres.

Leído en elpais.com


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